科學家發現生活在地底最深處動物魔鬼蠕蟲

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金礦深處發現的新型蠕蟲是迄今已知生活在最深處的動物。

(JGospel 2011年6月3日)美國國家地理網站報導,一項最新研究稱,科學家已經在地下數英里處發現一種“魔鬼蠕蟲”,這是有史以​​來發現的生活在地球最深處的動物。 

這種最新發現的線蟲学名叫Halicephalobus mephisto,給它起這個名字的部分原因是因為《浮士德》中的惡魔名叫Mephistopheles,這一發現表明我們的腳下存在一個新的生物圈。科學家在深達2.2英里(3.6公里)的地下發現這種新蠕蟲之前,很少知道有哪種線蟲能生活在幾十米深的地方。此前人們只知道這個深度存在微生物,也許這些生物體正是這種體長0.5毫米的蠕蟲的食物來源。 

美國新澤西州普林斯頓大學(Princeton University)的地球微生物學家、論文聯合作者圖里斯·昂斯托特(Tullis Onstott)說:“它聽起來似乎很小,但是對我來說,這就如同在安大略湖里發現了一頭鯨。這種動物比它們捕食的細菌大幾百萬倍。” 昂斯托特和比利時根特大學(University of Ghent)的線蟲學家蓋坦·伯根尼耶(Gaetan Borgonie)首次在南非金礦的深處發現H. mephisto。但是最初該科研組並不清楚這種蠕蟲是由礦工帶下去的,還是岩石裡本來就有的。 

為了找出答案,伯根尼耶用了足足1年時間在礦井深處沿水脈收集樣本,過濾它們以尋找水棲線蟲。他在幾塊在礦井深處收集到的岩石裡找到這種蠕蟲時,總共已經過濾了8343加侖(31582升)水。另外,該科研組還發現了H. mephisto已經在這裡繁衍生息好幾千年的證據。他們利用放射性同位素測年法對這種蟲子棲息的水體進行檢測,發現H. mephisto出現在3000到1.2萬年前,這表明這種動物通過進化,已經適應了這種高壓和高溫的特殊環境。 

昂斯托特說:“這一發現或許對像伯根尼耶這樣的線蟲學家來說實屬意料之中,但是它確實令我大吃一驚。多細胞生命的分界線已經延伸到地球更深處。 ”他希望這種新型蠕蟲能激勵其他人在最極端的環境(包括地球和其他地方)下尋找複雜生命體。 “人類通常認為,只有細菌能生活在火星等行星的地表深處。這一發現說明,事實可能並非如此。我們不能排除在那裡尋找小綠蠕蟲,而非小綠細菌的想法。”這項研究成果發表在6月1日的《自然》雜誌上。